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苹果临门一脚 Podcast跃为主流
CNET | 新闻 | 出处:数码*手机| 2005年08月15日 11:07 | 阅读
        

    自从1997年Steve Jobs重返睽违12年的苹果电脑公司之后,这家公司就靠一再地执行大致相同的公式而业务兴隆。苹果成功的公式就是:找出令人兴奋但可惜因为太复杂、成本又高造成一般人望而却步的新技术,把它化繁为简、除去艰涩的成分、带往主流市场,然后归功于己。

    目前为止,苹果用这一招,已把昔日高不可攀的数位影像剪辑、无线上网、线上音乐销售、RSS feeds (一种网站订阅规格)等技术,转化为平易近人的应用。苹果最新的尝试会造福更广大的民众。随著免费的iTunes 4.9软体(支援Mac与Windows)推出,苹果又把podcast(有人译成“播客”)给主流化了。

    所谓podcast,任何不满25岁的年轻人都知道,是上传到网路上的一段录音,简单说就是简短的电台广播节目。(Podcasting是“广播”broadcasting的相关语,当然也暗示你用苹果iPod或其他音乐播放器收听。) podcast吸引人之处在于免费可得,而且收听时间任君选择。目前“播音中”的podcast超过7,000则,题材无奇不有,其数量和种类已经是普通广播电台节目所望尘莫及的了。

    最近podcast已变成全美国家庭茶余饭后的话题,原因是人人都能一圆主播梦,只需要一组麦克风、录音程式和使用方法手册就可自己录制节目。使用手册网路上俯拾皆是,而且供应站众多,包括Apple.com/podcasting在内。

    当然,其中有些是企业的广播,传统电台节目的重新包装。但真正的乐趣在于挖掘民众自己土法炼钢录制的节目。这些业余者用笔记型电脑和麦克风,在地下室里录音,自得其乐。也许结果很粗糙、怪异,有时会有一大段留白或播音者结结巴巴,但那正是好玩的地方。podcast换言之,就是有声版的部落格(blog)--或称网志(Web log),即网路日志,去年家家户户茶余饭后的热门话题。

    在苹果的魔法棒点向podcast之前,搜寻、采样和管理podcast声音档案既耗时又杂乱无章。首先,你必须用Podcast.net或PodcastAlley.com这类目录,搜索值得一听的podcast,然后再找出、下载、有些情况下还必须付费购买podcast管理程式,例如iPodder(支援Mac、Windows或Linux作业系统)。

    三大条件赋予iTunes 4.9足够的分量,能够把podcast呈现给一般大众。首先,新版iTunes软体包办管理podcast所需的一切指令,从搜寻podcast、订阅到下载至iPod,整个过程顺畅简便。其次是,软体免费提供。第三个条件是,iTunes软体已拥有广大的使用者:数百万人已用iTunes来管理自己的音乐收藏和iPod。再添加podcast一项功能,觉得好像是自然而然的扩充。
 
    要切换到podcast选择萤幕,你必须先开启iTunes,点选音乐商店(Music Store)图像。 (奇怪的是,不点选新增的Podcasts图像,否则会显示你已经订阅的podcast节目清单。若你第一次使用此功能,清单会是空的。)
 
    在这个萤幕,你会见到显眼的图像,分别用于新的谈话型podcasts、音乐型podcasts、独立音乐型podcasts等等。另有podcast类别清单、搜寻方块(可用节目名称podcast播音员姓名检索),以及一份前20大(Top 20)热门Podcasts排行榜。

    这是各路英雄好汉抢破头想挤进的排行榜。一旦你荣登Top 20名单,甚至只要跻身Top 100之林,你的知名度就会大增,而且形成良性循环,因为更多听众会得知你的节目,然后找来听听看。Top 20排行榜通常包括国家公共电台(National Public Radio)、美国有线电视新闻网(CNN)等专业制播节目、诸如Leo Laporte的“本周科技新闻回顾” (This Week in Tech;TWIT)等科技节目,以及偶尔可找到的情色谈话节目(噢,没错--podcasts也可能暗藏春色。有数百种podcasts被iTunes贴上“露骨”的标签,而那些只是苹果注意到或使用者通报的部分)。

    但通常高踞排行榜第一名的节目,称为iTunes周二新音乐(iTunes New Music Tuesday),是苹果本身制作的节目,由苹果的DJ介绍、播放时下最新的流行歌曲。该节目是所谓的增强型podcast (enhanced podcast)--这种格式会在播音过程中展示幻灯片式的图片,显现在iTunes右方(封面图片区),甚至可呈现在iPod萤幕上,如果是彩色萤幕的话。兴致勃勃的科技高手已利用这种功能,自行制作一些口述技术指南的podcasts,例如透过讲解指导你如何维修PC,每个步骤都会弹出辅助说明的图片。

    在iTunes上选取podcast,你先点选节目的名称,就会开启新的萤幕画面,列出最新的几集节目。点两下就开始播放。如果觉得听起来不错,你可点选“取得节目”(Get Episode),把这个声音档拷贝到电脑里,然后可当场收听,或自动传到iPod或iPod Mini。(若用的是iPod Shuffle或其他厂牌的音乐播放机,传送过程非自动进行;你必须把想听的podcasts一一拖曳到播放机的图像上。)

    如果你真的喜欢上听到的podcasts,可以点选“订阅”(Subscribe)。如此一来,节目一有更新,就会载入你的iPod,无须你动手。另有多项贴心的设计:例如,iPod记得你上回听某则podcast时在何处中止,所以下次再听时iPod会自动接续。如果你一直把某系列的podcast传到iPod却从来不听,iTunes还会客气地提醒你,建议你不妨取消订阅。

    显然苹果认为podcast是重要的新兴声音档格式--事实上,太重要了,以致你不能在iTunes音乐来源清单上把Podcasts图像给隐藏起来(但你可以隐藏Music Store、Radio和Party Shuffle图像)。公司主管想必是对民众采纳“podcast”一词大喜,所以顺水推舟趁每个机会炫耀苹果最热门产品的名称吧。(另一方面,友牌播放器的制造商想必正咬牙切齿,捶胸顿足。根据Seattle Post-Intelligencer报导,微软公司的员工就特别使用平淡无奇的“blogcast”一词,这样就不会说出或打出让他们看了碍眼的Pod。)

    问题是,苹果为什么这么努力把podcast现象的功劳往自己身上揽呢?毕竟,民众收听或订阅podcasts,苹果赚不到一毛钱。iTunes的价格(Price)栏里说,每一则podcast都是“免费”(Free)提供,苹果也表明无意收费。

    苹果制作podcasting程式的幕后动机,当然是销售更多的iPods。你当然可把podcasts传输到别家厂牌的音乐播放器,但总是比不上iTunes-iPod系统运作得那么流畅、自动化、不费吹灰之力。

    换句话说,免费的podcasts只是iPod另一个锦上添花的功能。诚如Daringfireball.net一篇评论指出,苹果聪明地运用传统的商业策略:藉赠送刀片,促销巨量的刮胡刀。

    不是人人都欣赏苹果营造的podcasting生态系。科技玩家抱怨,与其他podcast程式不同,iTunes并不用ETags等压缩技术加速下载过程。早期的podcast播音员也抱怨,现在充斥愈来愈多的商业化podcasts,摧毁原始正宗podcast标榜“权利下放至民众”的草根传统。

    还有,长久来憎恨iPod的人士,对iPod人气愈来愈旺,当然也不悦。苹果成功地把podcast引进主流市场并到处盖上烙印,也令他们忿忿不平。

    可是,这些杂音都随风而去。一夕之间,iTunes 4.9已成为地球上最热门的podcast管理软体;苹果说,发布48小时之内,Pod族已订阅了超过100万则podcast节目。许多人或许不乐见podcasting转型成一股商业化的、流行文化的现象,但现在看来为时已晚。民众正踊跃为podcast播音,或者,更乐得当个podcast听众。


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